10.7.3 El conjunto Casino.

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10.7.3 Conjunto Casino.

El Conjunto Casino tiene como antecedente un sexteto llamado Miquito, que se creó en el año 1935. Fue fundado en La Habana por los hermanos Saldarino. Estaba integrado por José Saldarino, cantante; Manolo Saldarino, al contrabajo; Juan Fuentes, voz; Esteban Grau, como guitarrista, voz y director; El Chino Dihigo, al piano; Eloy Collazo, bongó; y Trompoloco, en la trompeta. Se trata de un sexteto sui generis. En él se añade la trompeta y no contiene tres en su formato instrumental. Con el piano se transforma en un conjunto primitivo.

Entre los años 1936 y 1937 tiene algunos cambios en el personal, y pasa a ser el Sexteto Casino al convertirse en el grupo de planta del Summer Casino o Gran Casino Nacional de Marianao, en la Habana.

En 1940 el grupo estaba dirigido por el tresero Esteban Grau. Se incorporan a la misma el contrabajista Cristóbal Doval y el trovador Roberto Espí como cantante, quien posteriormente sería director de la agrupación y el responsable de renovaciones importantes, como el cambio definitivo del nombre de la agrupación a Conjunto Casino. Este expone que es inadecuado llamarle sexteto a un grupo que tiene más de seis integrantes, y que no tiene estilo de Sexteto o Septeto, que debiera llamarse Conjunto como se llamaba el de Arsenio desde 1941.

Sus primeras grabaciones con el sello RCA Víctor fueron en 1942, salen al mercado en los primeros meses de 1943, con la etiqueta de Sexteto Casino, pero desde finales de 1942 la formación se presentó como Conjunto Casino.

El estilo musical del Conjunto Casino, estaba ligado a las armonías de géneros como el Jazz, el swing y del bebop, se considera que estaba entre las agrupaciones soneras de corriente más progresivas de su tipo en esta época. Conformó una guía al que siguieron muchas agrupaciones.

Trabajan en cabarets como La Concha y La Campana y se presentan regularmente en RHC Cadena Azul de radio. Por estos años son contratados por el cabaret ‘Zombie Club’ de La Habana para inaugurar su show, alternando con la orquesta del Zombie dirigida por el pianista Adolfo Guzmán, y la orquesta del músico catalán Pedro Calonge. La primera trilogía vocal en los discos y el Zombie estuvo compuesta por Juan Fuentes (Bolita), Esteban Grau y Roberto Espí. Poco después, a comienzos de 1943, Nelo Sosa sustituye a ‘Bolita’.

El 28 de noviembre de 1943 se despiden de la Habana. Son contratados por la firma Max Factor Hollywood y la gerencia del cabaret ‘Sans Soucí’, para presentarse en México por casi un año. Durante este viaje, Grau se retira de sus funciones por problemas de salud y Roberto Espí, elegido por sus compañeros para asume la dirección del grupo. Paralelamente a esto, Nelo Sosa decide regresar a La Habana sin previo aviso y lo sustituye Alfredito Valdés. Comparten los escenarios con grandes cantantes como Pedro Vargas, Miguelito Valdés, Tito Guisar, Jorge Negrete y Chucho Martínez Gil, en diversos centros nocturnos y emisoras radiales. Hacen también grabaciones con la RCA Víctor mexicana.

En octubre de 1944 regresan a Cuba. Se producen nuevos cambios en el personal. Regresa Nelo Sosa y se une Roberto Faz completándose la trilogía del conjunto: Faz, Sosa y Espí. Graban con la RCA Victor.

En 1945 el Casino obtiene grandes éxitos en Puerto Rico. A su regreso comienza a presentarse con asiduidad en cine-teatros de la capital cubana y del resto de la Isla. A finales de este mismo año viajan nuevamente a Puerto Rico. Ya por estos días la trilogía de cantantes está compuesta por Roberto Faz, Agustín Ribot y Roberto Espí, el contrapunto de ellos será el que destacará más en la trayectoria del Conjunto Casino.

En estos tiempos en el orden instrumental el Casino estrenaba con su sección de metales y el empaste de las trompetas de Alberto Armenteros, Miguel Román y Alejandro ‘El Negro’ Vivar, la guaracha de Agustín Ribot: ‘Viejo verde’, uno de los primeros grandes éxitos de esa época. Las introducciones de las trompetas al Conjunto, no sólo dan un sonido jazzístico, sino que en algunos casos son claras indicaciones a temas clásicos del género.

En febrero de 1946 cuando regresan de tierras boricuas tiene en La Habana una gran cantidad de trabajos. Tocaron en varios cabarets famosos de la época y sus grabaciones con la RCA Víctor se convierten en éxitos de victrola. Se hacen muy conocidos muchos boleros que fueron estrenados por Espí entre ellos: “Entre espumas” y “Trago amargo” de Luis Marquetti.

En 1947 viajan a Caracas contratados por Radio Continental, donde se presentan en numerosos teatros. En la isla siguen con su ardua labor, logran convertirse en uno de los más solicitados del país. Entre los años 1948 y 1949 con regularidad hacen muchas presentaciones en el sur de los Estados Unidos. También por esas fechas Espí decide dejar la Víctor, para grabar con el sello cubano Panart. Con esta última salen a la calle y circulan en los discos con rapidez en el país.

El Conjunto Casino, toca muchos de los arreglos que realiza el compositor y tresero Niño Rivera, con los que se fortaleció la calidad del Conjunto. Los arreglos estaban marcadamente influenciados por el Jazz. Los cantantes del Casino son los primeros que comienzan a grabar las primeras obras del movimiento conocido como Feeling.

A partir de la inauguración de la televisión en Cuba en 1950 es contratado con exclusividad por la CMQ y participa en los programas de más popularidad. En el famosísimo ‘Show del mediodía’, además se presentaban en la CMQ Radio en el ‘Gran Show de la Mañana’, ‘Cumbanchoa’, entre otros de sus espacios estelares.

En 1955 Roberto Faz decide hacer su propia agrupación. Se incorporan las voces de René del Mar, Felo Martínez y Fernando Álvarez. Otros intérpretes comienzan a sumarse al Casino. Entre ellos: Fernando Alvarez, Felo Martínez, Orlando Reyes, René del Mar, Alberto Ruiz, Orlando Morales y Jesús Navarro, entre otros.

Entre 1956 y 1957 el Conjunto Casino graba con la RCA Victor, entre ellos el disco titulado ‘Vía Cuba’. En esta década de los años cincuenta el conjunto viaja a países y ciudades como: Nueva York; Antillas Holandesas; Panamá, Santo Domingo, y Estados Unidos.

En 1958 graban para GEMA, en 1959 para el sello Ansonia y Rosell Records. El triunfo de la Revolución genera un intenso ambiente de fiestas por todo el país al que se suma el Conjunto Casino. En 1960 para Velvet, y en 1961 para el sello Maype, entre otros. En 1968 el sello Areito edita un extended play con cuatro temas, en los que intervienen en las voces de Jesús Navarro, Raúl García y Roberto Espí.

Es muy difícil precisar el momento final del Conjunto Casino. En 1974 Roberto Espí se retira del mismo. Este conjunto deja tras de sí un valioso legado para la historia de la música cubana.